The Irish writer Kate O’Brien
The Irish writer Kate O’Brien

Spain’s debt with “that lady”, the Irish writer Kate O’Brien

By Pilar Iglesias-Aparicio

martes 20 de febrero de 2024, 23:19h

20FEB24.- If the King Philip II used the expression “that lady” to name Ana de Mendoza, the Princess of Eboli, in a derogatory and revengeful way, Kate O’Brien gave it a different meaning as the title of her seventh novel, published in 1947.

The same expression may be used now, in a very different sense, considering O’Brien a “real lady”, for the high quality of her literary work; her love for Spain; her interest in Spanish literary and historical figures such as Teresa de Jesús, Ana de Mendoza, Jacinto Benavente and Miguel de Cervantes; her courage approaching certain subjects provoked that two of her novels, Mary Lavelle (1936) and Land of spices (1941) were banned in Ireland for opposing the rigid parameters of sexual moral imposed by Eamon de Valera government and another one, Farewell Spain (1937), were banned in Spain, for her support to the Republic values and her criticism against Franco’s military coup; and the feminist character of her literature, presenting independent transgressive women, who take their own decisions and fight for their convictions, as it happens in the novel we are discussing in this article.

Kate O’Brien’s contribution to Irish literature has been receiving a due acknowledgment in her country for the last years. She was featured in a 2015 Irish Times celebration of Irish women writers, and since that date several studies about her work have been published. However, Spain, and specifically the cities of Pastrana, Avila and Madrid, have still an unpaid debt with Kate O’Brien. Luckily, J. Antonio Sierra1’s efforts made it possible that the small town of Gotarrendura (Avila) gave her name to one of its streets in 2007, and, in 2011, also a street in the city of Avila (capital of the province) was named after her.

In her novel Teresa de Avila (1951), O’Brien highlights Teresa’s genius and literary quality and her capacity to fight for her ideals, without theological or mystical considerations. This novel would be enough to make Kate O’ Brien deserve the honour of being awarded the title of Adoptive Daughter of the Town of Avila, in the fiftieth anniversary of her death, something that Sierra has requested from all the political parties which make part of Avila Town Council. This anniversary would also be a perfect occasion to organise cultural events around Kate O’Brien’s work, as it already happened in September 2011.

I would like to briefly speak about her novel That Lady, a novel which would also deserve a homage to the writer in Pastrana and Madrid, the two main places where Ana de Mendoza’s story takes place. In That Lady, Kate O’Brien vindicates the figure of a woman, made prisoner and psychologically tortured by the King Philip II, without being judged or sentenced, just to satisfy the revengeful feelings of a man who is divided between the most extreme cruelty and the obsessive prosecution of an unattainable redemption through religion.

In this novel, Ana de Mendoza appears as an intelligent woman, who efficiently manages her lands, including her industry of silk production. A woman full of political insight; good friend of her friends; with a talent for conversation, full of irony and sense of humour. Ana has been the victim of numerous limitations imposed by a deeply patriarchal society: being almost a child she was married to a much older man; while he lived, she depended on his criteria and decisions, as expected from a submissive wife; she fulfilled the inescapable obligation of providing heirs to her husband, giving birth year after year, even if she acknowledged not to feel very maternal; after her husband’s death she had to dress in black for the rest of her life and, as the widow of a respectable noble man, her independence and freedom of choice was highly limited. Fate imposed on her another challenge, an attack to her beauty, a woman’s only assets at the time, when she lost her right eye being very young, already betrothed to Ruy Gómez, but before marrying him.

But, in spite of all these limitations, Ana de Mendoza knows how to enjoy life; establishes a caring and affectionate relationship with her youngest children, her daughter Anichu and her son Fernando; shares a sincere friendship with Bernardina, her housekeeper and companion. Ana is a woman who consciously takes the free decision of starting a sexual relationship with Antonio Pérez, even knowing he is married and she is acting against her own religious beliefs, at an age when she may be considered “an old woman” at her time. With Ruy Gómez, she had known an affectionate, friendly relationship, exempt from passion; with Antonio she will enjoy sexual pleasure and will involve herself in a love story which will compromise her health, her freedom and her life.

She will never accept the king’s dominant and wicked imposition about her private life, in spite of the friendship and good relationship they had shared for many years. She will not submit to his threats, his moral blackmail, the humiliations and tortures imposed on her while her incarceration in the Tower of Pinto, or in her own house of Pastrana, changed into a gloomy prison of walled windows during the last time of her life. She will stay faithful to the defense of her moral freedom, her right to her private life, and will even protect her lover, Antonio Pérez, helping him flee from Spain.

O’Brien highlights Ana’s vitality, independence, clarity of judgment, integrity, and dignity, in the context of deep injustices and discriminations against women in the sixteenth century. She is a woman victim of the jealousy and contradictions of a man who exerts all his power upon his kingdom and upon her. At the same time, Kate O’Brien makes a deep criticism of the political turn of the king towards absolutist positions, as opposed to more liberal ones represented by Ana de Mendoza, Ruy Gómez, Antonio Pérez and the cardinal Quiroga, archbishop of Toledo. Once again, Kate O’ Brien’s novel tackles both political and social criticism together with the defense of women’s freedom and capacity of decision-making.

Sent by José Antonio Sierra

1 Former Director of the Spanish Cultural Institute of Dublin, now Instituto Cervantes


La deuda de España con “esa dama”, la escritora irlandesa Kate O’Brien.

Por Pilar Iglesias Aparicio

20FEB24.- Si el rey Felipe II utilizaba esa expresión, para nombrar despectiva y vengativamente a Ana de Mendoza, Princesa de Éboli, Kate O’Brien la resignificó al utilizarla como título de su séptima novela, publicada en 1947.

Bien podemos utilizarla ahora, en un sentido muy diferente, para referirnos a la escritora, por su calidad literaria, su amor por España; su interés en figuras literarias e históricas españolas (Teresa de Jesús, Ana de Mendoza, Jacinto Benavente y Miguel de Cervantes); su valentía al abordar temas que le valieron la prohibición de dos de sus novelas (Mary Lavelle (1936) y Land of spices (1941) en Irlanda por contradecir los rígidos parámetros de moral sexual impuestos por el gobierno de Eamon de Valera, y la prohibición de otra en España, por el gobierno franquista, Farewell Spain (1937), por su decidida defensa de los valores de la República y su condena del golpe militar; y el carácter feminista de su literatura, en que nos muestra mujeres independientes, capaces de tomar decisiones y defender aquello en lo que creen, como sucede en la novela que comentamos.

La aportación de Kate O’Brien a la literatura irlandesa ha comenzado a recibir el merecido reconocimiento en su país en los últimos años, siendo incluida entre las mejores escritoras irlandesas por el Irish Times en 2015, y habiéndose publicado diferentes estudios sobre su obra. Sin embargo, España, y quizás muy especialmente las ciudades de Pastrana, Ávila y Madrid, sigue teniendo una deuda pendiente con Kate O’Brien. Afortunadamente, el tesón de José Antonio Sierra1 logró en 2007 que el municipio de Gotarrendura (Ávila) le dedicase una calle, y que, asimismo, desde 2011, una calle de la ciudad de Ávila lleve su nombre. Bastaría su novela, Teresa de Ávila (1951), en que la escritora pretende resaltar la genialidad de Teresa, su calidad literaria y, sobre todo, su capacidad de luchar por un ideal, sin entrar en juicios teológicos y místicos, para que la ciudad de Ávila aumente su reconocimiento a la autora, nombrándola ahora, a título póstumo, con motivo del cincuenta aniversario de su fallecimiento, Hija adoptiva de la Ciudad, algo que Sierra ha solicitado a todos los partidos políticos del consistorio abulense. Sería también una buena ocasión para organizar nuevamente un ciclo de actividades culturales en torno a su obra, tal como se realizó asimismo en septiembre de 2011.

Quisiera referirme en este artículo a su novela That Lady (Esa dama), que bien justificaría el homenaje a la escritora en Madrid y Pastrana, los dos lugares clave en que sucede la mayor parte de la historia de Ana de Mendoza. En esta novela, Kate O’Brien reivindica la figura de una mujer, encerrada y torturada psicológicamente por el rey Felipe II, sin juicio ni sentencia, para satisfacer un sentimiento vengativo, fruto de la retorcida lucha moral de un hombre que se debate entre la crueldad más extrema y la obsesiva búsqueda de una inalcanzable redención a través de la religión. Ana de Mendoza, en la novela escrita por Kate O’Brien, es una mujer inteligente, capaz de gestionar productivamente su finca de Pastrana, incluida la industria de la seda; con perspicacia política y sentido de la amistad; exquisita conversadora no exenta de ironía y sentido del humor. Sobre Ana han pesado las numerosas limitaciones impuestas por una sociedad profundamente patriarcal: casarse siendo casi una niña con un hombre, Ruy Gómez, mucho mayor que ella; depender de su criterio y decisiones, como se esperaba de una esposa sumisa; cumplir con la inescapable obligación de proporcionar herederos al esposo, pariendo criaturas casi año tras año, aunque ella misma reconozca no ser muy maternal; vestir eternamente de negro tras la muerte del esposo y tener, como viuda de hombre respetable, muy limitada su independencia. El azar le ha deparado una dificultad añadida, un atentado a la belleza, único patrimonio de las mujeres, al perder su ojo derecho siendo muy joven, ya prometida, pero antes del matrimonio con Ruy Gómez.

Pese a todo ello, Ana de Mendoza aparece como una mujer capaz de disfrutar de la vida, de establecer una relación de cariño y comunicación con su hija Anichu y su hijo Fernando, y de sincera amistad con Bernardina, su ama de llaves. Una mujer que toma la libre decisión, a una edad en que en la época podía ser considerada vieja, de iniciar una relación sexual con Antonio Pérez, a sabiendas de que él está casado, y de que tal relación contradice sus propias creencias religiosas. Si con Ruy había conocido una relación afectuosa, bastante exenta de pasión, con Antonio disfrutará del placer y llegará a comprometerse con una historia de amor que le costará la libertad y la salud.

Lo que no aceptará en absoluto Ana de Mendoza es la imposición dominante y perversa del rey sobre su privacidad, pese a la amistad y buena relación que durante años había mantenido con él. No cederá a su chantaje, ni a las humillaciones y torturas impuestas con el encierro en la Torre de Pinto o en su propia casa de Pastrana, convertida durante el último periodo de su vida, en lúgubre prisión de ventanas tapiadas. Será fiel a la defensa de su libertad moral, del derecho a su vida privada, y protegerá a Antonio Pérez, facilitando que él pueda huir de España.

O’Brien destaca la vitalidad, la independencia, la claridad de juicio, la entereza, la dignidad de una mujer en el marco de profundas injusticias y discriminaciones del siglo XVI, víctima de los celos y contradicciones de un hombre que ejerce todo su poder sobre su reino y sobre ella. Al mismo tiempo, realiza una profunda crítica de la deriva absolutista del rey, frente a posiciones más liberales encarnadas en Ana de Mendoza, Ruy Gómez, Antonio Pérez y el propio Cardenal Quiroga, arzobispo de Toledo. Una vez más, la obra de Kate O’Brien, combina la visión política y social con la defensa de la libertad y la capacidad de decisión de las mujeres.

1 Exdirector del Instituto Cultural Español de Dublín, actual Cervantes.

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